סיפורו של ה- HomePod

ע״י

בלומברג חושפים את המקורות של מכשיר ה- HomePod, שהחל את דרכו כפרויקט צד, לצד דיווחים לפיהם דגמים עתידיים של הרמקול יגיעו עם Face ID, בעוד אפל דוחה את ההשקה.

 

 

HomePod

בקיץ האחרון אפל הציגה את ה- HomePod, הרמקול ה"חכם" המצופה של החברה שרבים רואים בו בתור מתחרה ישיר ברמקול ה- Echo של אמזון, שמאז כבר הפך למשפחה של מוצרים, ולרמקולים החכמים מבית גוגל שהושקו בשנה האחרונה. אולם בעוד הרמקולים החכמים מבית אמזון וגוגל מתמקדים יותר בעוזרות הוירטואליות החכמות המובנות – כשעבור אמזון אלקסה הפכה לכדי פלטפורמה של ממש – נראה כי ה- HomePod מתמקד יותר באיכות הסאונד מאשר ביכולות של סירי. כעת כתבה שפורסמה בבלומברג על ידי מארק גורמן, חושפת את המקורות של ה- HomePod ומבהירה מדוע אפל רואה במכשיר יותר בתור אביזר פריפריאלי עבור האייפון והאייפד מאשר מוצר שעומד בפני עצמו.

גורמן מגלה שהפרויקט של ה- HomePod החל לפני כ- 5 שנים על ידי קבוצה של מהנדסי אודיו מצוות המק שרצו לבנות רמקול עם סאונד טוב יותר מאלו של חברות כמו Bose, JBL או הרמן קרדון ואפילו יתקבל על ידי אודיופילים מושבעים. הרעיון היה להשתמש בטכנולוגיה בשם “beam forming” שמאפשרת למקד סאונד בכיוון מסוים בחדר, ויוצר חווית סאונד תלת ממדית. אחרי שהטכנולוגיה הוכרעה, הקבוצה החלה להתנסות עם גדלים ותצורות שונות. אחת מהן הייתה גבוהה פי 5 מה- 18 סנטימטרים של ה- HomePod (כ- 90 סנטימטרים) והייתה עמוסה ביותר מתריסר רמקולים מובנים. אחרת הציגה תצורה שטוחה של הרמקול והגיעה עם מסך מובנה. הקבוצה אפילו השתעשעה עם הרעיון להציג את הרמקול הסופר איכותי תחת המותג Beats, אולם הרעיון נגנז מהר.

כשנתיים לתוך הפיתוח בתור פרויקט צד, תוך כדי שהוא מושעה ונדחה מספר פעמים, פרויקט הרמקול קיבל שם קוד פנימי – B238 – והפך לפרויקט רשמי. אולם במקום לקבל צוות ייעודי, פרויקט B238 הועבר לחטיבת האביזרים של אפל המנוהלת על ידי Gary Geaves, לשעבר ראש הפיתוח והמחקר של חברת האודיו Bowers & Wilkins, שבאמתחתו פיתוח מוצרים כמו אוזניות האיירפודס (AirPods) שהושקו בשנה שעברה והפכו ללהיט מבוקש בקרב משתמשי אפל ובכלל. במקביל אמזון השיקה את רמקול ה- Echo הראשון שלה שזכה לתשומת לב מעטה למדי בשנה הראשונה לקיומו, הודות לאיכות הסאונד הירודה של הרמקול שזכה לביטול על ידי הצוות של פרויקט B238 שחזר להתמקד בעבודה שלו. אולם כאמור ה- Echo שכלל לא התמקד באודיו, התמקד בעוזרת וירטואלית בשם אלקסה, שתוך שנה, אחרי שיפורים רבים, הפכה למושא ההערצה של חובבים ומבקרי טכנולוגיה בארה"ב.

הצוות של סירי שאז חגגה את יום ההולדת השלישי שלה, לא הורשה לקחת חלק בפרויקט הרמקול בטענה שמדובר במוצר שייעודו הוא סאונד אם כי הרעיון היה שממשק הפעולה של הרמקול כן יהיה מבוסס על קול.

HomePod-on-shelf-800x451-800x451

במקום זאת הצוות של פרויקט B238 החל ללטש את יכולות הסאונד של הרמקול במבחני תהודה שונים ומשונים שדימו תצורות שונות של מקומות בהם הרמקול יהיה בשימוש, ביניהם: חדר מעונות של סטודנטים טיפוסי, לופט/ דירת סטודיו וסלון של בית. בשנת 2016 אפל הרחיבה את הבדיקות מחוץ לצוות של הפרויקט, כאשר עובדי אפל שונים קיבלו את הרמקול להתנסות בבתים שלהם, כדי שהצוות יקבל למשובים כנים שלא יהיו מושפעים ממעורבות ישירה בפרויקט. בהמשך ההתנסות החלה לכלול גם עובדי אפלסטור מרחבי העולם. התוצאה היא מרשימה למדי, כאשר 6 המיקרופונים של ה- HomePod מסוגלים (לפחות בניסיונות הפומביים שזכו לפרסום) לקלוט הוראות גם בחדר עמוס קול, בין אם מדובר בטלויזיה, מוזיקה או דברים ביתיים כמו מכונת כביסה. חרירי הרמקול מיועדים לעמוד בפני ילדים והמבנה של המכשיר נועד לעמוד בפני זעזועים באופן שלא יעיפו את הרמקול מהמדף/ מזנון או ויטרינה.

בימים האחרונים אפל הודיעה באופן רשמי כי ההשקה של ה- HomePod, שהייתה מיועדת לחודש דצמבר הקרוב, תדחה למחצית הראשונה של 2018. הודעה זו נשלחה לכתבי חדשות שונים בהודעה בזו הלשון:

"אנחנו לא יכולים לחכות שאנשים יזכו לחוות את ה- HomePod. הרמקול האלחוטי המהפכני של אפל עבור הבית, אבל אנחנו צריכים עוד קצת זמן כדי שהמכשיר יהיה מוכן לקהל הלקוחות שלנו. נתחיל למכור את המכשיר בארה"ב, אנגליה ואוסטרליה בתחילת 2018."

אחת הסברות היא שהחומרה של הרמקול כבר מוכנה והדבר שמעכב אותו היא התוכנה/קושחה של הרמקול, זאת כאשר צוות התוכנה של אפל מתמקד בעדיפויות קודמות ביניהן iOS 11, וליטוש Face ID במכשירי האייפון 10 (X). אולם יתכן מאוד שמדובר ביותר מזה, כאשר לאחרונה התפרסמה שמועה לפיה דגמים עתידיים ואולי אפילו הדגם של 2019 יגיעו עם Face ID, באופן שיאפשר לרמקול החכם לזהות את המשתמש באופן ויזואלי. השמועה הגיעה אחרי שבדו"ח ההכנסות הרבעוני האחרון של חברת Inventec – היצרנית הבלעדית של ה- HomePod – ציינה החברה שהיא רואה כי יצרניות של רמקולים חכמים יחלו להשתמש בחיישנים ביומטריים ויזואליים מעבר לזיהוי קולי. בעוד Inventec מייצרת גם מוצרים עבור חברות כמו שיאומי (Xiaomi) האנליסט Jeff Pu סבור שמדובר באופן די ממוקד באפל מסיבה כלשהי. יש לציין כמובן ששמועות אלו עשויות לפגוע לא מעט ב- HomePod, כאשר יתכן מאוד שמשתמשים יעדיפו לחכות לדגם השני שיגיע עם Face ID, אם כי כלל לא בטוח שהדבר יקרה וגם אם כן, מתי.

בתור אביזר פריפריאלי, קשה להאמין שאפל תשדרג את ה- HomePod מדי שנה, כפי שהחברה לא שדרגה את אוזניות האיירפודס השנה, למרות שהן הוצגו לצד ליין האייפון 7. בנוסף תצורת ההשקה של ה- HomePod שמתחילה במספר מדינות די מצומצם מגלה שאפל לא מכוונת למוצר בקנה מידה נרחב ולפי מקורות עולה שאפל מכוונת להיקף מכירות של כ- 4 מיליון יחידות בשנה הראשונה לקיומו של ה- HomePod, מספר שלא נראה שאפתני במיוחד אולם עשוי להוות כרבע מכלל המכירות של מכשירי ה- Echo של אמזון שלפי ההערכות נמכרו בהיקף של כ- 15 מיליון יחידות עד כה.

יהיה מעניין לגלות האם ה- HomePod של אפל יהיה רק מוצר פריפריאלי או שמא יהיה מדובר במוצר שיהפוך עם הזמן לפלטפורמה בזכות עצמו, אם כי לכך סירי צריכה להשתפר ובצורה נכרת.

להמשך דיון

 

מקורות: BuzzFeed, MacRumors ובלומברג
עריכה, תרגום ותוספות: natisho