פרויקט הרכב של אפל עושה U turn?

ע״י

אפל מנסה למצוא את הכיוון עבור פרויקט הרכב השמועתי שלה, בדגש על התמקדות בנהיגה אוטונומית, כאשר במקביל צצות שמועות על מגעי רכישה אפשריים בין אפל לבין מקלארן.

 

 

Mclaren+Apple

ההמולה סביב ההשקה של האייפון 7 ו- iOS 10, תפסו את אור הזרקורים משמועות אחרות סביב אפל ובפרט אלו הקשורות בפרויקט הרכב השמועתי של החברה, המכונה "פרויקט טיטאן". הדיווחים האחרונים לגבי הפרויקט מגלים שאפל מתקשה למצוא את הכיוון שלו, דבר שהחל ככל הנראה כבר בתחילת השנה, כאשר דיווחים ציינו שראש הפרויקט Steve Zadesky עוזב את החברה מסיבות אישיות, כשבנוסף נראה שג'וני אייב לא היה ממש מרוצה מהכיוון שנעשה עד כה. בחודש יולי האחרון עלו דיווחים כי הפרויקט משנה כיוון, תחת הנהגתו של בוב מנספילד – בכיר לשעבר באפל שניהל את חטיבת החומרה של החברה עד לפני מספר שנים ספורות – ובמקום להתמקד ברכב עצמו, אפל מעוניינת להתמקד בצד התוכנה שכוללות בין היתר נהיגה אוטונומית. לשם כך אפל הביאה לשורותיה את Dan Dodge, אחד המייסדים של חברת QNX הקנדית, ששכבת התוכנה בזמן אמת האיכותית והייחודית שלה נמצאת במערכות נהיגה של יצרניות רכב רבות, ואפילו CarPlay של אפל עובדת עימה. QNX עצמה נרכשה על ידי בלקברי לפני מספר שנים, בניסיון להתמודד עם השינוי בזירת הסמארטפונים, אולם ללא הצלחה מרובה.

הגעתו של מנספילד להנהיג את פרויקט טיטאן ושל Dodge לצוות פיתוח התוכנה של פרויקט טיטאן מסמלים נקודת מפנה, כאשר לטענת הניו יורק טיימס אפל החליטה לאחרונה לעשות תפנית בכל הנוגע לפרויקט ולהתמקד בתחום הנהיגה האוטונומית והתשתית התוכנתית, במקום בחומרה של הרכב עצמו. בהתאם לכך אפל פיטרה עשרות מהעובדים מצוות החומרה בפרויקט, כאשר הצוות עצמו גדל לממדים של יותר מ- 1,000 עובדים ב- 18 החודשים שעברו מאז שטים קוק אישר אותו בסוף 2014. כאשר הדיווחים הללו הגיעו לרשת, הדבר נראה תמוה למדי מאחר ואפל ידועה באינטגרציה האנכית שלה בין: חומרה, תוכנה ושירותים המושרשים ב- DNA של החברה. כך שהאפשרות שפרויקט הרכב של אפל ינטוש את מרכיב החומרה ויתמקד אך ורק במרכיב התוכנה והשירותים נראה כצעד מוזר למדי. כמובן שברקע היו האפשרויות שאפל תשתף פעולה עם יצרנית רכב כזו או אחרת, כמו למשל BMW, כפי שהשמועות רמזו זמן קצר אחרי שהידיעות לגבי קיומו של פרויקט טיטאן החלו לדלוף.

Apple Car

בימים האחרונים ה- FT דיווח כי לפי מקורותיו אפל קיימה מגעי רכישה עם חברת מקלארן, הידועה מזה שנים בעבור מכוניות הספורט והמרוץ שהיא בונה, וכן בעבור החדשנות שלה שנובעת ממכלול של טכנולוגיות והיקף הפטנטים שיש לחברה, הן בתחום התוכנה לרכב והן בתחום טכנולוגיות הייצור החדשניות שלה. שווי השוק של הקבוצה כולה נאמד בין 1 מיליארד ל- 1.5 מליארד פאונד, ואין ספק שלא מדובר בסכום גדול מאוד עבור אפל, שלפני כשנתיים רכשה את חברת ביטס בעבור 3 מיליארד דולר. אפל כמובן לא הגיבה לדיווח ואילו חברת מקלארן שיחררה הודעה בזו הלשון:

אנחנו יכולים לאשש שמקלארן לא נמצאת במגעים עם אפל בהקשר כלשהו לגבי השקעה פוטנציאלית.

הודעה זו היא כמובן מאוד סמנטית, והיא לא מתייחסת באופן ישיר לרכישה. כמו כן Wayne Bruce, דובר של חברת מקלארן ציין בשיחת טלפון כי החברה נוהגת לקיים שיחות עם חברות שונות, מטבע השוק בו החברה נמצאת. שיחות אלו נשארות דיסקרטיות והחברה לא יכולה לאשש או להפריך שיחות קודמות. הדיווח של ה- FT מציין שהעניין של אפל בקבוצת מקלארן נובע בטכנולוגיה, ההון האנושי ומצבור הפטנטים שיש לחברה כשברור שרכישתה של מקלארן יכולה לקדם באופן ברור את פרויקט טיטאן מבחינות רבות. הניו יורק טיימס אישש את הדיווח של ה- FT והוסיף שלפי המקורות שלו אפל גם קיימה מגעי רכישה כאלה ואחרים עם חברת Lit Motors – חברת סטארטאפ קטנה הממוקמת בסן פרנסיסקו המפתחת טכנולוגיה לאיזון עצמאי של אופנועים/ רכבים דו-גלגליים. כמו כן הדיווח מציין שאפל הביאה לשורותיה עובדים של חברת Lit בעבר ויתכן מאוד שהטכנולוגיה או ההון האנושי של החברה הקטנה נתפסים על ידי אפל באופן המצדיק את הרכישה של החברה כולה.

נושא התחבורה בכלל ובפרט רכבים אוטונומיים הפך בשנים האחרונות לתחום חם בעולם הטכנולוגיה, כאשר חברות רבות פועלות בו. בין אם מדובר בגוגל, טסלה, Uber ואפילו יצרניות רכב קיימות כמו פורד שרואות את השינוי בתחום התחבורה, כשכבר היום במדינות רבות תחום התחבורה השיתופית שמונהג על ידי חברות כמו Uber ו- Didi בסין, בה אפל השקיעה כמיליארד דולר לפני מספר חודשים, מחולל שינוי עצום. ההבדל הוא כמובן שבעוד חברות אחרות מציינות באופן מפורש את כוונותיהן ואף מציגות אותן לראווה, אפל כהרגלה שומרת על מעטה של סודיות בתחום, אולם נראה כי מדובר בסוד ידוע בתעשיה – כפי שאלון מסק ציין. מה שכן בעוד אפל לא התייחסה לנושא באופן מפורש, טים קוק כן ציין כי תחום התחבורה עובר שינוי משמעותי ושהולכת להיות הרגשה הדומה לערב חג המולד בזמן הקרוב. מילותיו אלו של קוק מתייחסות להרגשה ובעיקר ההתרגשות של הילדים לפני בוקר חג המולד בו הם פותחים את המתנות שלהם ואין ספק שיהיה מעניין לראות מה אפל מבשלת בתחום זה, כשכבר ממזמן ברור למדי שהתוכניות של החברה לגבי תחום הרכב חיות ובועטות.

להמשך דיון

 

מקורות: FT, הניו יורק טיימסבלומברג, ושוב פעם הניו יורק טיימס
עריכה, תרגום ותוספות: natisho